“코로나19, 다양한 시나리오에 대비해야”

과총-한림원-연구회 온라인 공동포럼 12일 진행

“코로나바이러스감염증-19(COVID-19, 이하 코로나19)가 대유행(Pandemic)으로 특징지어질 수 있다는 평가를 내렸다.”

지난 11일 테워드로스 아드하놈 거브러여수스 세계보건기구(WHO) 사무총장이 언론 브리핑을 통해 전염병 대유행(Pandemic)을 선언하면서 전 세계가 충격에 휩싸였다. 그 영향을 직격으로 받은 각국의 증권 시장이 폭락하는 등 많은 이들이 공포에 떨고 있다.

그러나 이럴 때일수록 과학기술과 팩트에 입각해 엄밀하게 사태를 주시해야 한다는 것이 많은 전문가들의 의견이다. 이에 한국과학기술단체총연합회와 한국과학기술한림원, 대한민국의학한림원, 국가과학기술연구회는 공동으로 ‘코로나바이러스감염증-19의 중간 점검-과학기술적 관점에서’ 포럼을 마련했다. 12일 진행된 이번 포럼은 코로나19 확산 방지를 위해 청중 없이 이뤄졌으며 전 과정을 유튜브 생중계했다.

한국과학기술단체총연합회와 한국과학기술한림원, 대한민국의학한림원, 국가과학기술연구회는 공동으로 ‘코로나바이러스감염증-19의 중간 점검-과학기술적 관점에서’ 포럼을 마련했다. 12일 진행된 이번 포럼은 코로나19 확산 방지를 위해 청중 없이 이뤄졌으며 전 과정을 유튜브 생중계했다. ⓒ 유튜브 한국과총 채널 캡처

“풍토병 전환 가능성 높아”

먼저 정용석 경희대 생물학과 교수가 ‘코로나19 바로 알기-팩트체크’를 주제로 발표했다. 정 교수는 “코로나19 환자들이 갖고 있는 RNA 바이러스의 유전체를 분석한 결과, 그 변이에 있어서 안정성을 쉽게 예단할 수 없다”며 “특히 감염자 규모가 커지면서 새로운 유형이 출현할 수도 있다”고 경고했다. 최근 논란이 된 ‘변종 출현’에 관한 가능성을 무시할 수 없다는 분석이다.

정 교수는 이어 ‘빠른 전파력’, ‘무증상 감염 가능성’, ‘다양한 감염 경로’, ‘고령자 중심의 높은 치명률’이라는 특성을 지닌 코로나19 병원체가 “지역사회 전파가 가능한 모든 요건을 갖추고 있다”고 지적했다.

특히 정 교수가 주목한 것은 이에 대한 대처능력이 각 국가별로 다르다는 점이다. 진단 및 검진 능력, 의료 인프라, 연구개발 저변의 차이가 크기 때문에 중국을 기점으로 시간차를 두고 점차 확산되는 바이러스를 막는 것이 쉽지만은 않다는 것. 그는 “궁극적으로 이를 차폐하려는 노력이 길어질수록 차폐 가능성은 떨어지기 마련”이라며 “조기 진단 및 동선 추적의 실패는 곧 지역사회 전파로 이어지고, 결과적으로 풍토병으로 전환될 확률이 높다”고 진단했다.

이는 풍토병 전환을 막는 핵심 요소인 ‘전파 연쇄 차단’이 어려워지기 때문이다. 정 교수는 “사람 간 감염 고리 차단이 핵심인데, 이 부분이 해결 안 되면 어떤 경우에도 근절은 이뤄지지 않는다”라며 “현재까지 인류 사회에서 감염병 중 바이러스 자체가 근절된 것은 천연두 1건이 유일하다”고 전했다.

여기서 풍토병으로 정착된다는 의미는 “현재의 감기, 독감처럼 특정 지역 인구 집단에서 산발적으로 자연발생 감염이 일어난다”는 의미다. 다만 “상대적 치명률은 풍토병 전환 과정과 함께 낮아질 것으로 추정된다”고 정 교수는 밝혔다.

정용석 경희대 생물학과 교수는 발제를 통해 ‘빠른 전파력’, ‘무증상 감염 가능성’, ‘다양한 감염 경로’, ‘고령자 중심의 높은 치명률’이라는 특성을 지닌 코로나19 병원체가 “지역사회 전파가 가능한 모든 요건을 갖추고 있다”고 분석하며 풍토병 전환 가능성을 높게 예측했다. ⓒ 유튜브 한국과총 채널 캡처

“백신 최소 1년, 개발 가능성은 충분”

우준희 울산의대 서울아산병원교수 역시 ‘COVID-19(SARS CoV-2) 폐렴 합병증과 대책’ 발제를 통해 비슷한 의견을 제시했다. 우 교수는 “현재 진행되고 있는 경과를 볼 때 몇 가지 전망을 예상할 수 있다”라며 다양한 시나리오를 제시했다.

이 역시 코로나19가 감기나 계절성 독감처럼 끝없이 반복되는 풍토병처럼 될 가능성을 우려한 것이다. 우 교수는 “완치자조차 뚜렷한 면역성을 관찰할 수 없었다는 일부 논문이 발표됐다”라며 “사스, 코로나와 달리 증상이 뚜렷하지 않아 감염성이 더 높은 것도 우려스러운 부분”이라고 전했다.

그러나 희망이 없는 것은 아니다. 우 교수에 따르면 현재 세계적인 제약회사 5곳에서 백신 개발에 전력을 기울이고 있으며, 이중 다음 달 안으로 임상실험에 들어갈 예정인 회사도 있다. 그는 “물론 임상실험 등 단계를 거쳐 백신이 개발되려면 최소 1년은 걸릴 것으로 생각된다”면서도 “백신이 개발된다면 방어벽을 세우는 것이 가능해질 것”이라고 전망했다.

우 교수는 이어 “여러 학자들의 노력으로 코로나 바이러스의 게놈을 파악할 수 있었다”라며 “이를 바탕으로 바이러스에 대항하는 연구가 한창 진행 중”이라고 밝혔다.

현재 많은 학자들은 바이러스 표면에 돌기처럼 튀어나온 스파이크 단백질에 주목하고 있다. 일반적으로 이 스파이크 단백질이 사람의 세포 표면 단백질과 결합해 세포 내 감염이 시작되는데, 그 구조식을 파악해 결합 자체를 방해한다는 전략. 이미 유럽 연구팀이 스파이크 단백질을 만드는 데 관여하는 효소를 찾는 데 성공하는 등 관련 성과도 충분하기에 가능성이 있다는 분석이다.

“안정성 입증된 기존 약물 활용도 고려”

발제 이후에는 각계 전문가들이 참여한 패널토론이 이어졌으며, 코로나19의 치료를 위한 다양한 방법들이 제시됐다. 신형식 국립중앙의료원 감염병연구센터장은 항바이러스제의 유용함을 역설하며 “에이즈(AIDS), 에볼라 등 기존 바이러스 질환을 치료하기 위해 개발된 항바이러스 약재들을 잘 활용하는 것이 중요하다”고 강조했다.

신 센터장은 근거로 2003년 사스(SARS·중증급성호흡기증후군) 발생 당시 에이즈 치료 성분인 로피나비르(Lopinavir) 등을 사용해 효과를 본 사례를 언급했다. 그는 “이를 통해 특정 병원에서 30%까지 기록한 사망률을 2.5%까지 줄였다는 보고가 있다”라며 “부작용이 적고 안전성이 검증된 약을 활용해 지역사회 감염을 줄일 수 있다”고 주장했다.

약물성 및 부작용/독성이 검증된 기존의 임상 약물을 신약 개발에 적용하는 방안이 주목받고 있다. ⓒ 유튜브 한국과총 채널 캡처

한편 김형래 한국화학연구원 CEVI융합연구단 바이러스 치료제팀장과 류충민 한국생명공학연구원 감염병연구센터장은 빠른 백신 개발을 위한 과학적 방법론을 제시했다. 김 팀장은 ‘약물 재창출 연구’라는 개념을 소개하며 “신약을 개발하고 이를 검증하기 위해서는 수많은 시간과 비용, 인력이 필요하다”라며 “때문에 이번 코로나19 유행과 같이 급작스러운 경우에는 대응이 어렵다”고 지적했다.

이는 신약을 개발하는 데 있어 ‘약물성’과 ‘부작용/독성’, ‘약리효능’이라는 세 가지 요소를  모두 검증해야 하기 때문이다. 김 센터장은 이중 약물성에 대해 “예를 들어 뇌 두통약의 경우 약리효능이 아무리 좋아도 뇌에 전달이 되지 않으면 가치가 없다. 이러한 점을 따지는 것이 바로 약물성”이라 설명했다.

김 센터장은 이어 “약물 성과 부작용/독성이 검증된 임상 약물을 신약 개발에 적용하는 방안을 제시했다. 약리효능만 확보하면 되기에 개발 기간과 비용을 크게 절감할 수 있다는 설명. 그는 “현재 한국화학연구원과 파스퇴르연구소가 힘을 합쳐  미국 FDA에서 허가한 약 1700개 약재에 대한 전체적 스크리닝 작업을 진행하고 있다”라며 “그 과정을 통해 약리효능이 검증된 약물을 찾아내고자 한다”고 말했다.

류 센터장은 이후 단계에 필요한 연구를 소개했다. 스크리닝 작업이 끝나고 신약의 후보물질이 선별됐을지라도, 이를 바로 사람에게 투여하는 것은 어렵다는 얘기다. 그는 “예를 들어 두통약으로 개발된 약물이 코로나19에 효과가 있다고 증명돼도 이를 바로 사용할 수 있다는 의미는 아니다”며 “안정성을 담보하기 위한 다양한 동물 실험이 요구된다”고 밝혔다.

이 과정 역시 수많은 시간과 자금이 소요되기 마련이다. 류 센터장은 이에 대해 “한국생명공학연구원에서는 코로나19 신약 후보 물질이 선발됐을 때를 대비해 국가영장류센터를 운영하고 있다”라고 밝히며 “5월 초에는 약물에 대한 영장류 테스트가 가능하다. 이를 통해 신약 후보 물질에 대한 과학적 근거를 제시할 수 있게 된다”고 설명했다.

그는 마지막으로 “코로나19 등 위급 사태에 대해 효율적으로 대처하기 위해서라도, 이러한 일련의 과정을 통합해 하나의 플랫폼으로 시스템화시키는 작업이 필요하다”고 주장했다.

이후 온라인으로 신청받은 코로나19 관련 질의응답을 마지막으로 포럼은 마무리됐다. 관련 동영상은 유튜브 한국과총 채널에서 시청할 수 있다. <관련 동영상>

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