영화 ‘투모로우’ 현실이 될 수 있다

북극 얼음 녹으면서 해류 순환 방해

2004년 개봉한 영화 ‘투모로우'(The Day After Tomorrow)는 지구 온난화로 인해 빙하가 녹으면서 해류의 흐름을 바꾸고, 그로 인해 다시 지구가 빙하로 덮인다는 내용의 재난영화이다. 영화가 개봉될 당시, 지구온난화가 얼마나 중요한 문제인지를 알렸다는 평가를 받았다.

하지만 일각에서는 영화 속에서 빙하기가 단 ‘6주’만에 끝났기 때문에, 지구온난화를 장기적인 시각에서 보지 않고 일시적인 기상재해 정도로 해석했다는 비판도 있었다. 기후변화는 급작스럽게 일어나지 않는다고 알고 있기 때문이다.

기후는 급격하게 변화하지 않는다. 하지만 '드리아스기'라면 이야기는 달라진다. 10년이라는 비교적 짧은 시간에 걸쳐 기후가 완전히 달라지기 때문이다.

기후는 급격하게 변화하지 않는다. 하지만 ‘드리아스기’라면 이야기는 달라진다. 10년이라는 비교적 짧은 시간에 걸쳐 기후가 완전히 달라지기 때문이다. ⓒ ScienceTimes

정말 영화처럼 갑작스런 기후변화는 가능한 일일까. 불가능한 일도 아니다. 실제 ‘영거 드리아스'(Younger Dryas stadial) 에서 일어났던 일이다. 그 시기에는 10년이라는 지구에서는 짧은 시간에 걸쳐 기후가 완전히 달라졌다.

드리아스기(Dryas stage)는 유럽 북부 스칸디나비아 일대를 중심으로 하는 지질시대를 말한다. 지구의 역사를 봤을 때, 알프스 제4기 편년 중 뷔름 빙기 말기의 한랭한 시대를 말한다. 뷔름 빙기는 펭크(A. Penk)와 브뤼크너(E. Brückner)에 의해 설정된 알프스 4빙기 중 마지막 빙기이다.

보통 드리아스기는 3기로 나눈다. 오래된 순서로부터 최고기(BC 14000 ~ BC 10400), 고기(BC 10000 ~ BC 9800), 신기(BC 9000 ~ BC 8200) 등이다. 최고기와 고기에는 여름 기온이 약 섭씨 8~9도일 정도로 한랭하고, 신기부터는 섭씨 11도 이상으로 온난해진다.

해수 순환이 멈추면서 발생한 것으로 추측

그렇다면 드리아스기는 왜 찾아왔을까. 정확하게 밝혀진 사실은 없지만, 현재 가장 유력한 설은 전 지구적으로 해수 순환이 멈추었기 때문이라는 것이다. 해수의 순환은 지구의 열을 분배한다. 태양의 영향을 바로 받는 적도의 해수는 극지방으로 흘러가고, 극지방에 있는 해수는 다시 심해를 통해 적도 쪽으로 돌아온다.

해수가 순환을 하면서 지구의 온도를 조절해주는 셈인데, 이 순환이 멈추게 되면 적도에 비해 태양의 영향이 덜한 고위도 지방은 차가워진다. 드리아스기가 고위도 지방에서 많이 나타났던 이유가 바로 이 때문이다.

지질학 이론에서는 빙하기와 간빙기가 40만년 동안 교대로 나타났다고 보고 있다. 따라서 이 이론을 보면 기후의 변화는 수 만년에 걸쳐 일어나야 한다. 하지만 드리아스기는 상당히 빠른 시간에 일어났다.
12700여 년 전 따뜻해지고 있던 유럽과 그린란드의 기온이 10년 만에 빙하기 수준으로 떨어졌다. 이렇게 시작된 추위는 1000년 이상 지속되었고, 북부 유럽 외의 지역에서도 이와 비슷한 수준의 추위가 찾아왔다. 바로 이 시기를 ‘영거 드리아스'(The Younger Dryas stadial)이라고 부른다. (관련링크)

북극 얼음 생각보다 빨리 녹고 있어

실제로 지난 8월 폴 지에르(Paul Gierz) 알프레드 웨그너 연구소(Alfred-Wegener-Institut, Germany) 교수팀은 그린란드 인근 바다의 염도가 7% 정도 떨어진 것을 확인했다. 지구온난화로 북극의 얼음이 녹으면서 담수가 바다로 유입되었고, 이것이 해수 순환에 어떠한 영향을 미치는지 컴퓨터 모델 분석을 통해 측정하여 얻어낸 결과이다. (원문링크)

담수가 바다로 흘러 들어가면 정상적인 해류의 흐름을 방해한다. 왜냐하면 차가운 물은 밑으로 가라앉지만, 염분이 적은 담수는 수면에 머무르기 때문이다. 수면에 머무르는 담수는 심해의 흐름도 바꿀 수 있을 정도이다.

즉, 고위도 지역에 전달되는 열이 많이 줄게 되고 이로 인해 날씨와 기후에 영향을 미칠 수 있다는 것을 의미한다. 지금까지는 빙하가 녹은 담수가 대규모로 바다에 유입될 때를 예상했지만, 지금처럼 매우 심각하게 받아들이지는 않았다.

하지만 이번 연구를 통해 담수의 유입이 기후 변화에 있어 상당히 큰 영향을 미친다는 것을 알 수 있다. 대서양 해류의 정상적인 순환이 늦어지거나 일시적으로 정지되면 북미와 유럽에 ‘영거 드리아스’기가 나타날 가능성을 아예 배제할 수는 없다는 뜻이다.

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