기획·칼럼

실리콘밸리의 ‘도파민 단식’ 열풍

도파민 의존성 제거해 뇌 생산성 재정비

2019.11.18 09:12 이성규 객원기자

세계적인 기술혁신의 상징인 실리콘밸리에서는 새로운 트렌드를 끊임없이 창출해 유행시키는 경향이 있다. 그런데 최근에 실리콘밸리에서 일고 있는 유행은 앱이나 장비가 아니라 어떤 것을 절제하는 문화다. 바로 ‘도파민 단식(dopamine fasting)’이라고 일컬어지는 것이다.

신경전달물질의 하나인 도파민은 뇌에서 동기, 보상, 쾌락 등을 위한 시스템에 관여한다. 생존이나 번식 등에 이로운 행동을 했을 때 도파민이 분비돼 우리에게 만족감을 줌으로써 그 행동을 습관으로 만들게 한다.

예를 들면 SNS에서 맛있는 음식이나 귀여운 반려동물 사진을 봐도 뇌에서 도파민이 분비된다. 또한 코카인 같은 약물들도 도파민을 평소에 비해 10배 이상 많이 분비시킨다.

일정 기간을 정해 SNS나 스마트폰, 맛있는 음식 먹기 등을 일절 하지 않는 '도파민 단식'이 실리콘밸리에서 유행하고 있다.

일정 기간을 정해 SNS나 스마트폰, 맛있는 음식 먹기 등을 일절 하지 않는 ‘도파민 단식’이 실리콘밸리에서 유행하고 있다. ⓒ www.needpix.com

이처럼 강렬한 도파민에 휩싸인 뇌는 점차 거기에 적응해 같은 자극이 주어졌을 때 점점 더 적은 도파민을 분비할 수밖에 없다. 코카인 중독자가 같은 수준의 쾌락을 느끼기 위해 더 많은 약물을 요구하는 까닭이다.

그 폐해는 SNS나 온라인 게임 같은 행위 중독자들에게도 똑같이 해당된다. SNS에서는 도파민을 분비시킬 수 있는 조건들을 쉽게 접할 수 있다. 그처럼 끊임없이 도파민의 포화상태에 빠지게 되면, 우리의 뇌는 거기에 점점 적응할 수밖에 없다.

따라서 도파민 단식을 행하는 이들은 수도승처럼 자신의 삶에서 즐거움을 제공하는 요소들을 피한다. 마치 단식을 하는 것처럼 일정 기간을 정해 SNS나 게임은 물론 영화, 맛있는 음식, 쇼핑 등을 하지 않는 것이다. 심지어 그런 유혹을 받지 않기 위해 도심의 번화가를 피해 멀리 돌아가는 이들도 있다.

단순한 것에서 더 많은 즐거움 얻어야

도파민을 강력하게 분비하는 요인들을 피해 휴식을 취하게 되면, 우리의 뇌가 다시 보정돼 도파민 의존성이 사라지게 된다. 단순한 것에서 더 많은 즐거움을 얻게 되면, 우리는 더 많이 집중할 수 있게 된다. 이처럼 생산성을 높일 수 있는 모든 것들을 마치 부팅하듯이 재정비하는 게 바로 도파민 단식의 목적이다.

예를 들면 도파민 단식은 명상 수련회나 모든 일손을 놓고 쉬는 유대인들의 안식일 같은 것이다. 도파민 단식을 하는 대표적인 유명 인사 중 한 명이 트위터의 CEO인 잭 도시(Jack Dorsey)다. 그는 한 번에 몇 시간 또는 며칠씩 행하는 도파민 단식의 이점에 대해 열정적으로 전파하고 다니는 것으로 알려졌다.

UC 샌프란시스코의 정신의학 임상교수인 카메론 세파는 지난 8월 글로벌 비즈니스 인맥 사이트인 링크드인(Linkedin)에 도파민 단식의 요령에 대한 가이드를 발표했다. 그는 도파민 단식이 자신의 고객인 실리콘밸리의 임원들도 많이 행하고 있는 뜨거운 트렌드가 되었다고 밝혔다.

카메론 세파는 도파민 단식이 중독 치료에 종종 사용되는 인지행동요법(CBT)에 기초하고 있다고 말했다. 원래 우울증을 치료하기 위해 고안된 CBT는 현재 정신 건강 상태의 호전을 위해 널리 사용되는 방법이다.

그럼 과연 도파민 단식은 과학적인 근거를 지닌 합리적인 방법일까. 여기에 대해서는 논란이 분분하다. UC 샌프란시스코의 신경과학자인 조슈아 버케 박사는 도파민 단식의 이면에 있는 과학은 실제로 존재하지 않는다는 입장이다.

핵심은 도파민이 아니라 문제 행동

도파민이 포상 자극적인 행동을 자극하는 중독성 있는 요소의 방출량을 증가시키는 것은 사실이지만, 단지 한 가지 요소만을 생각해서는 안 된다는 이유에서다.

사실 도파민은 전혀 상반된 성격을 지닌 두 가지 회로에 의해 작동된다. 스릴과 쾌락에 전율하게 만드는 ‘욕망 회로’와 미래의 목표를 위해 현재의 고통을 참을 수 있게 하는 ‘통제 회로’가 바로 그것.

욕망 회로가 켜지면 위험한 일도 하고 중독 현상에서 벗어나지 못하지만, 통제 회로가 켜지면 목표를 위해 혹독한 운동이나 다이어트도 이겨낼 수 있다.

욕망 회로를 잡기 위해 시작한 도파민 단식이 만약에 통제 회로까지 꺼지게 한다면 아니한 만 못한 일이 될 수 있다. 때문에 도파민 단식의 전도사로 나선 카메론 세파 교수도 도파민 단식의 핵심은 도파민이 아니라 문제가 되는 행동에 있다고 강조하고 있다.

도파민 단식처럼 거창하고 복잡한 개념은 아니라도 디지털 기기의 사용은 줄일 필요가 있다. 오늘날 아이나 어른 할 것 없이 거의 모든 사람들이 디지털 기기에 중독되어 가고 있기 때문이다. 현대인들이 잘 때까지 손에 들고 있는 스마트폰의 경우 별 노력 없이 금방 많은 양의 도파민을 분비시킬 수 있다.

애플의 성공 신화를 이끈 스티브 잡스는 자신의 아이들에게는 아이패드를 사용하지 못하게 한다고 밝힌 적이 있다. 실리콘밸리의 고급 주택이 모여 있는 한 사립학교에서는 어떠한 디지털 기기도 가지고 오지 못하게 하는데, 그 학교의 학부모 중 3/4가 실리콘밸리의 임원들이다. 디지털 기기를 겨냥한 도파민 단식은 이미 예전부터 행해지고 있었던 셈이다.

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