December 07,2019

‘오바마’란 이름 갖게 된 물고기

하와이 심해저에 사는 작은 어류

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미국 과학자들이 하와이 물고기에 ‘오바마’라는 이름을 붙임으로서 내년초 임기를 마치는 대통령을 기념하기로 했다.  ‘토사노이데스 오바마’(Tosanoides obama)라는 이름을 받은 이 작은 물고기는 대서양과 태평양 산호초나 바위틈에 서식하는 열대어종이다.

길이는 6.1cm밖에 되지 않는다. 지금까지 잘 알려지지 않은 것은 깊이 90m 지점에서 서식하는 데다 몸집도 작을 뿐 더러 매우 조용하게 헤엄치면서 움직이기 때문이다. 게다가 오바마 물고기는 소위 말하는 ‘황혼구역’(twilight zone)에 서식해서 더욱 눈에 띄지 않았다.

하와이 국립보호수역의 심해 물고기   

미국 해양대기관리처(NOAA) 소속 과학자들은 지난 6월 호놀룰루에서 북서쪽 1900km 지점의 깊은 바닷속에서 5마리를 새로 발견했다. 워낙 깊은 곳인데다 주변 환경색깔과 비슷해서 잘 눈에 띄지 않았지만, 처음 발견한 리차드 파일(Richard Pyle)은 “정말 유레카(eureka)의 순간이었다”고 말했다.

하와이 심해저의 오바마 물고기.왼쪽 끝 등 지르러미가 캠페인 로고를 생각나게 한다. ⓒ NOAA

하와이 심해저의 오바마 물고기.왼쪽 끝 등 지느러미가 캠페인 로고를 생각나게 한다. ⓒ NOAA

아르키메데스가 욕조에 들어갈 때 물이 넘치는 것을 보고 새로운 수학원리를 발견하면서 기쁜 나머지 ‘유레카’라고 외친 이후 수천년 동안 탐구자들은 ‘뜻밖의 발견’으로 뛸듯이 기쁠때 유레카를 외친다.

이 물고기가 ‘오바마’라는 이름을 얻게 된 것은 두가지 이유가 있다. 우선 이 물고기의 등 뒤쪽 지느러미의 무늬가 오바마 대통령의 2008년 대통령 선거 캠페인 고로와 닮았기 때문이다.

두 번째 이유는 정치적인 배경이 있다. 새로운 물고기가 발견되자 민주당 출신의 하와이 상원의원인 브라이언 샤츠(Brian Schatz)는 해양과학자들의 도움을 받아 대통령에게 보호구역을 늘리도록 촉구하는 운동을 벌였다. 오바마 대통령은 8월 26일 파파하나우모쿠아케아 보호구역을 4배로 늘렸다.

많은 과학자들은 지구온난화의 영향으로 동식물 다양성이 훼손되는 것을 막기 위해서는 보호수역을 훨씬 늘려야 한다고 강력히 촉구했다. 현재  파파하나우모쿠아케아(Papahanaumokuakea) 보호구역은 150만㎢로 늘어나 세계 최대의 보호구역이 됐다. 보호구역으로 지정되면 상업적인 어획이나 다른 휴양활동이 금지된다.

오바마 대통령이 지난 9월 하와이 미드웨이 환초(Midway Atoll)를 방문했을 때, 전설적인 과학자이며 심해탐구자인 실비아 얼(Sylvia Earle)을 만났다. 실비아 얼은 오바마 대통령에게 6월에 발견한 ‘토사노이데스 오바마’ 물고기의 사진을 증정했다.

오바마 물고기 ⓒ NOAA

오바마 물고기 ⓒ NOAA

논문의 공저자인 랜달 코사키(Randall Kosaki)는 “이번에 발견된 물고기는 이 지역 산호초에서만 사는 것이어서 더욱 특이하다”고 말했다. 코사키는 “지구온난화의 영향으로 어떤 것들은 심지어 존재하는지 발견을 하기도 전에 사라질 위험에 처해있다”고 말했다.

‘부시 대통령 딱정벌레’로 이름 짓기도    

미국에서 새로 발견한 동식물에 대통령 이름을 붙이는 것이 이번이 처음은 아니다. 2005년 과학자들은 새로 발견된 딱정벌레에게 부시 대통령의 이름을 따  Agathidium bushi라고 붙였고, 다른 두 딱정벌에레도 각각 리차드 체니 부통령(Agathidium cheneyi)과 도날드 럼스펠드(Agathidium rumsfeldi) 국방장관 이름을 붙였다.

오바마 대통령은 동식물에 이름을 많이 붙인 대통령이 될 전망이다. 이미 여러개의 새로 발견된 동식물이 오바마의 이름을 얻었다. 그 중 문짝거미의 한 종류에도 오바마 이름이 붙었고(Aptostichus barackobamai), 뱀가마우지, 기생충, 도마뱀 등에도 오바마의 이름이 붙었다. 새로 발견된 이끼도 Caloplaca obamae라는 이름이 붙었다.

‘토사노이데스 오바마’에 관한 내용은 최근 과학저널 주키스(Zookeys)에 실렸다.

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